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残疾用户盘点智能家居设备:功能各有千秋

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我伸手拿起放在轮椅一侧的iPhone,然后打开Hive应用。在屏幕上点了几下以后,整个房间响起了咔哒声。过了几秒钟,我听到锅炉响了起来,接着中央供暖系统也打开。它传来了熟悉的响声,只不过这一次的体验与之前有着天壤之别。

我禁不住笑了起来,因为我知道以后再也不需要拿一根棍子,去够锅炉上的一排开关,以打开中央供暖系统或是调节它的设置。我也不用请别人给我操作中央供暖系统。未来就在这儿,智能设备的分布也会越来越均衡。

智能家居对可访问性(Accessibility)而言可是天大的恩赐。所谓的智能家居,最核心的创意就是能让家中的各种设备,如恒温器、照明和门锁等,连接到互联网上,然后通过智能手机进行控制。但是,同之前众多技术一样,智能家居的这种愿景需要很大的投入(而且往往操作起来错综复杂),对许多人来说是可望而不可即,包括像我这样身有残疾的人,对于这些人而言,智能家居技术可能会给他们的生活带来最大的改变。这种状况正开始发生着转变。

得益于Kickstarter和IndieGoGo等众筹平台的崛起,最近一段时间传统消费电子厂商和创业公司纷纷推出新一代智能家居产品。然而,不同于传统上由专家销售的城市智能家居系统,新一代产品往往尺寸更小,相互之间的联系更松散,从而更容易在智能家居市场掀起波澜,而且售价也更便宜。

当然,它们的短板是,由于其本身特性,没有建立连接的设备相互间不能始终保持互动,因此每一个都需要独立的应用来进行操作,智能化程度也没有厂商所预想的那般高。但这种状况同样在发生着变化。

苹果已经面向iOS用户推出了自家智能家居平台HomeKit,用以整合第三方智能家居设备,让它们可以相互间进行互动,还能与苹果人工智能助手Siri进行互动。

谷歌旗下Nest也通过“Works with Nest”开发者项目对第三方张开了双臂,该项目将Nest智能恒温器(Learning Thermostat)定位于一个智能家居控制中枢,让其他应用和设备可以充分利用Nest的运动传感器及其自我学习的能力。

除此之外,Quirky的Wink和被三星收购的SmartThings也试图从智能家居市场分得一杯羹。物联网“菜单”服务IFTTT同样善于让不想干的智能设备之间产生良好的协同效应。

不过,智能家居市场仍然处于早期发展阶段,我家的智能家居系统就像是临时拼凑的,这也充分反映出市场现状。这套系统目前包括由英国天然气公司(British Gas)开发的Hive智能恒温器、两套分别由飞利浦和LIFX生产的智能灯泡、一个贝尔金智能插座和运动传感器,以及支持苹果AirPlay的家庭音响系统。

虽然我在这方面的尝试迄今为止都出于试验目的,但我已经掌握了足够的第一手资料,很清楚同其他类似技术一样,智能家居也有潜力让我的生活变得更美好。

英国天然气公司Hive Active Heating

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Hive Active Heating是由英国家喻户晓的能源公司——英国天然气开发的智能恒温器,而其核心技术由AlertMe提供。这款产品可取代你家中现有恒温器和锅炉开关,让居室中的中央供暖系统由Hive的iOS和Android智能手机应用定制和控制,也可以在Hive网站上面完成这种操作。

此外,相关指令可通过云端发送,因此需要系统必须永久性地连接在互联网和家庭Wi-Fi网络上面。但这还意味着你甚至可以在远离家门的时候打开供暖系统,在英国冰天雪地的冬夜,这种功能尤其能对当地人的生活带来极大的方便。

最近,英国天然气公司又给Hive Active Heating增加了地理位置功能,如果你在离家时忘了关闭供暖系统,或是回家以后将温度设定在舒适度以下,那么这款智能产品就会自动提醒你。

Hive Active Heating的短板是,给人感觉智能化程度并不是特别高,至少与市场上其他智能恒温器相比。在这个方面,我认为Nest的自我学习算法和Tado的区域限定(Geo-Fencing)功能值得英国天然气公司学习:前者有助于了解住宅在不同天气条件下需要多长时间才能热起来,而后者意味着它可以进行定制以便用户走进家门时自动打开供暖系统开关。

目前,Hive Active Heating还没有一个开放的API,也就是说其他智能家居设备和应用不能与Hive兼容,虽然我希望这种状况在将来能有所变化。上述智能家居设备同Hive一样,也都具备理想的可访问能力;具有通过笔记本电脑或智能手机控制中央供暖系统的能力确实是一件令人惊讶的事情。

优点

  • 面向iOS、Android和网页端的应用设计精良。
  • 一旦用户远离家门,它能控制中央供暖系统和热水。
  • 与竞争对手不同的是,Hive Active Heating会提供免费安装,而且是由英国天然气公司的合格工程师安装。
  • 并不会过度依赖Hive应用,但具有对Hive恒温器本身控制的物理手段,从而打消用户的疑虑。

缺点

  • 由三个独立的硬件部分构成:控制中枢、接收器和恒温器。
  • 智能化水平并不是特别高,而且没有API,不能与第三方应用进行整合。

飞利浦Hue

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飞利浦Hue是一种“互联”照明系统,由多个基于LED的变色灯泡和其他照明产品组成,这些产品可以经由本地Wi-Fi网络和云端进行控制。与Hive一样,飞利浦Hue的可访问性核心卖点是,可以通过智能手机调节家中的照明系统。

我的智能家居系统包括一个飞利浦Hue启动工具包(有三个多色灯泡,请参见我们的完整测评)和Hue控制中心,后者最多可与同一个本地局部网中的50个灯泡互动。这使得我可以通过iPhone来开关三个Hue灯泡中的任意一个(两个安装在客厅,一个安装在走廊),同时还能调节它们的灯光强度和颜色。后者最初给人的感觉很好玩,但不久会变成改变整个房间氛围的奇妙方式,如果有人总是在家工作,这种方法就特别有用。

不过,Hue的一个缺陷是,如果有人在现有壁式开关上打开灯泡,相应的Hue灯泡就会断电,因此暂时与整个网络断开连接,无法由Hue应用进行控制。这并不是飞利浦Hue特有的一个问题,而是几乎所有互联照明解决方案所面临的通病。

飞利浦Hue的另一个优点是,它的生态系统正日益壮大,越来越多的第三方应用和服务支持飞利浦互联照明系统。这意味着你完全不必使用官方iOS和Android应用来控制Hue电灯泡,由于飞利浦Hue设计过于复杂,且并不是特别的直观,广泛支持第三方可以弥补这种短板。

优点

  • 设置过程非常快捷和容易,即便我不倾向于将另一个控制中枢放在起居室。
  • 灯泡看上去十分美观
  • 全面支持开发者,因此可整合大量第三方应用和服务。
  • 通过云端控制整个枢纽,让人感觉好像有人在家,即便并没有人在家。

缺点

  • 官方应用过于复杂,不直观。
  • 如果流明只有600,Hue互联电灯泡的前景也许会更加光明。
  • 没有插接式版本,因此大多数英国家庭使用时就需要适配器了。

LIFX

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创业公司LIFX是飞利浦Hue的直接竞争对手,提供相同的可访问性主张:可以通过智能手机应用和云端控制家中的照明系统。但不同于飞利浦Hue,LIFX互联电灯泡不需要独立的控制中枢,而是直接连接到用户家中的Wi-Fi网络上,因此,每个电灯泡的成本会更高,但前期投入更少,因为你不需要购买启动工具包,用一个控制枢纽就可以搞定。

LIFX相比飞利浦Hue还有其他几处重要差异:LIFX灯泡更亮,最大可支持1017流明,色彩也更为明快,如果你依赖于多色彩照明,这一点可能很重要。LIFX官方iOS和Android应用也远比飞利浦Hue直观。

不过,第三方支持和整个平台给人感觉不太成熟,虽然这种状况正在不断改善中。LIFX灯泡本身看上去也相当笨拙,偶尔会太热。

优点

  • 在1000流明左右时,LIFX灯泡远比飞利浦Hue明亮。
  • iOS和Android版应用设计更为直观。
  • 不需要控制枢纽。

缺点

  • LIFX灯泡显得很笨拙,根据你当前的设置,可能适合更长的灯罩。
  • 第三方支持没有飞利浦Hue那样广泛。
  • 每个灯泡的平均成本更高,虽然前期投入更低。

贝尔金WeMo Switch + Motion

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贝尔金WeMo Switch + Motion是我第一次尝试使用家居自动化产品,但不是通过互联让家居更智能。它由两个硬件部分组成:支持Wi-Fi的电源插座和配对运动传感器,后者可以放在家中任何地方。

电源插座可以让用户通过WeMo Switch和相关应用打开和关闭设备,同时还具有媲美其他智能家居设备的可访问性优点。与此同时,WeMo Switch的技术还更进一步,可以基于运动(如人们进门和离开家门的动作)和其他规则(如一天特定时间段)打开和关闭设备——所有这一切都可以通过非常直观的WeMo应用进行定制。

我尚未找到运动探测的理想可访问性使用实例,但我可以举个例子来说明这一点,比如风扇可以根据房间里是否有人来打开或关闭。通过整合WeMo支持的IFTTT网络,用户从理论上讲还可以设定一个规则,基于本地天气状况来调节这种行为。如果室外温度过低,即便发现房间内有人运动,它也不会打开风扇。

优点

  • 易于安装和配置。
  • iOS和Android应用十分直观,系统可基于特定规则进行定制。
  • 支持IFTTT网络,从而让基本的家居自动化的可能性进一步扩大。

缺点

  • Belkin Switch稍显笨拙,如果使用英国常用的双电源插座板,那么根本不可能并排插另一件设备。
  • 一开始投入比较大。

苹果AirPlay

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苹果AirPlay技术允许兼容设备相互之间传输音频、视频和照片,它应该可以看作是我智能家居之旅的开端,虽然我当时对它并不熟悉。

通过与iPhone、iMac、Airport Express Wi-Fi适配器以及体验极佳的AirFoil应用配合使用,我可以将音乐内容从智能手机或电脑上分别传输到客厅和卧室/书房的两个独立的家用音频/扬声器装置上。这既包括保存在iTunes上面的音乐,也有其他来源的音乐,比如说我笔记本电脑上的Spotify。

这款设备的可访问性优点是,可以通过应用来遥控我的数字音乐内容和互联家居音频系统。

优点

  • 它“就是这么管用”(It just works)。
  • 全面支持iOS系统。
  • 市面上有许多与AirPlay兼容的互联扬声器。

缺点

  • 它只是众多具有竞争力的流媒体标准之一,因此获得的支持并不像想象的那样无处不在。
  • 苹果AirPort Express价格很高,不过市面上也有一些与AirPlay兼容的替代性第三方Wi-Fi适配器。

未来趋势

对于不同的人而言,当前快速发展的智能家居市场意味着不同的东西。就目前而言,一款电子设备若想有资格被打上“智能”的标签,就需要具有互联性,无论是通过本地网络还是通过云端,仅仅这一点就能提供更为全面的可访问性。不过在未来几年,随着更好地利用数据以及设备与平台之间日益加强的整合趋势,智能家居的智能化水平定会不断提高,而最终目标则是实现家居自动化。

目前,智能家居设备往往会给予用户很大的控制权,但还需要过多的人为干预;正如我的同事娜塔莎·洛玛斯(Natasha Lomas)所说,一款用于做一切事情的应用并不是特别的智能。相比之下,家居自动化背后的创意则是让家居照顾你,而不是让你照顾它。

这可以是任何东西,无论是基于一天某个时间段、周围照明或天气状况等因素自动打开或关闭的百叶窗,还是当你靠近书房办公桌时,通过Beacon技术自动打开的台灯——在最近支持了Airfy在Kickstarter上面成功的众筹活动以后,我开始研究这个创意。

实际上,随着内置各种传感器(从运动传感器、接近探测传感器到可测量空气质量的传感器)的新一代智能家居设备的问世,家庭自动化的可能性几乎是无限的。目前还难以预料这种前景将如何进一步改善可访问性以及身有残疾者的生活,或是其他与智能家居有关的事情的未来。而这恰恰正是我喜欢的。

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